业界资讯

Google 放弃机器人业务的七个原因

Google的机器人业务一直诸事不顺,如今终于要放弃了。

Google 计划出售 Boston Dynamics。由于 Boston Dynamics 机器人公司在接下来的几年内都不太可能会量产可以正式商用的机器人,在一个月前,波士顿动力的最新款Atlas仅仅靠一个Youtube视频,就震惊了全世界。

两名知情人士向彭博社表示,Google 的母公司 Alphabet 可能会出售 Boston Dynamics。

目前所知的潜在买家包括丰田研究中心和亚马逊。但 Alphabet、丰田和亚马逊都对此不予置评。Google 在 2013 年收购了 Boston Dynamics,一家由 Android 之父 Andy Rubin 创办的机器人公司,并为 Google 带来了 300 多位机器人工程师。

这给人的感觉就像,先把“猪”养肥,然后趁着高价卖掉。

任何一个“明星”公司被出售,都会让它所在的产业躺枪。这是否意味着机器人产业的衰落?抑或说,在这背后,究竟发生了什么事?

我们总结了Alphabet出售波士顿动力公司的7个原因。

Boston Dynamics

1.群龙无首,部门无法合作

我们认为这是最重要的原因。

Google的机器人业务最早由Andy Rubin成立。Andy Rubin是硅谷传奇人物,他是Android的创始人,当年他做Android的初衷就是希望能够成为机器人操作系统,后来阴差阳错变成了全球最流行的手机操作系统。Andy Rubin在GoogleX内部创立了机器人事业部,在6个月的时间内收购了8家机器人相关公司,其中就包括了DARPA挑战赛的冠军波士顿动力公司和Schaft。

Andy Rubin设立的机器人部门集团目标,是在2020年制造出一个消费级的机器人。当然也有很多媒体做过其他方面的报道,例如华尔街日报的报道提到了,集团为富士康的工厂进行自动化,并且致力于给自己建立机器人操作系统。彭博社的报告则说,集团正在给开源的机器人操作系统做出贡献。

1年之后,Rubin离开了Google。我们很难知道Rubin离开Google的真实原因,但事情就这样发生了。而任何部门在主管离开的时候都会受到影响,更别说是充满人格魅力的AndyRubin这样的领袖。

一份来自Business Insider的报道,非常可信的描绘了Andy Rubin离开后群龙无首的大公司故事。从这之后,机器人部门换过很多领导人,包括CMU的机器人专家James Kuffner,Google产品管理和营销高级副总裁Jonathan Rosenberg,但基本没什么进展。

一位前Google高管表示,机器人部门就是一个尚未清理完毕的烂摊子。“机器人部门是几个公司的集合,谁也不会关心其他公司,谁都在研究不同的领域。换做是我,我也不乐意接手这么个烂摊子。”

而在一份最近被揭露的文件中,Google内部员工表示波士顿动力公司的高管们不愿意同Google加州的其他机器人公司的工程师合作,也不愿意和丰田合作。

Google旧金山机器人项目总监AaronEdsinger表示,他过去一直尝试与波士顿动力公司合作,开发一部低成本的、电动四足机器人,但合作感觉就像是“有一堵墙”。

 

2.理念冲突

波士顿动力公司的Atlas机器人在全球刷频的时候,记者采访到了公司CEOMarcRaibert。当时人们脑海中最大的问题是:为什么波士顿动力要开发这款机器人?

MarcRaibert没有给出具体细节,但他表示说对于波士顿动力公司而言,现在的目标依然和24年前的一样:“我们的长期目标是要让机器人更有移动性、灵活性,在感知和智能上能和人类、动物相提并论,甚至超越他们。这个机器人要一步一步来。”

那Google是怎么想的呢?

去年11月的会议由JanathanRosenberg召开,他是Alphabet首席执行官LarryPage的顾问,他在会议上说道:“像我们这种规模的创业公司,不能把超过30%的资源花在需要10年才能取得进展的事情上……我们要创造营收来覆盖费用,这需要有个时间表,这个时间表必须安排在几年内。”

但MarcRaibert的观点针锋相对,他表示说:“我坚信,想要打造产品就只能按照我们在波士顿的做法。我们不是各位眼中那种要建造空中楼阁的人。”

没有了AndyRubin,也没有强有力的机器人部门领导,看起来波士顿动力机器人和Google高层,意见并不统一。

 

3.伞形信托下的财报困境

Janathan Rosenberg在财务上的坚持是有原因的。过去整个Google是一个大杂烩,所有的业务都能通过Google一个公司发布。在广告增长强劲的情况下,有些亏损的部门,看起来也不会刺眼。

但自从Alphabet成立后,Google也只是里面的子公司,而且各个公司之间的财务数据独立。没有了Google的庇护,这些烧钱的部门就得独自承受公众的考验。

根据市场研究公司Pacific Crest分析,Alphabet非Google业务,每年损失超过15亿美元。GoogleX是造成Alphabet损失惨重的“罪魁祸首”,估计其损失高达2.82亿美元。

当初Google收购波士顿动力公司花了5亿美元,这么做的重要原因之一,是相信能够把这些机器人企业整合在一起,提供消费者版本的机器人。

但从目前来看,消费者版本的机器人市场非常有限,当年所想的万亿规模,现在看起来还是太早。而从产品和技术的迁移来看,最近发布的波士顿机器人Atlas,依然非常昂贵。所以波士顿动力机器人不仅现在没有达到财务指标,而且在也没有展现出未来能做到的潜力。当这些财务数据开始接受公众的检验时,波士顿动力机器人就成为迫不及待需要处理和改革的对象。

 

4.Alphabet已经获得自己想要的东西

把波士顿动力机器人卖掉,并不意味着Alphabet放弃机器人业务。按照Google惯有的做法,他们会保留波士顿动力中和集团未来相关的知识产权和专利。

没必要对消费机器人的市场感到恐慌,因为Alphabet并非放弃这个市场,而是在团队、专利和进入时机的重新调整。Alphabet已经努力把核心人员纳入到整个集团体系,但大部分的波士顿动力的核心技术和员工,和Alphabet的长期发展并不搭配,而且他们在近期也不可能开展新的业务。所以对于Alphabet来说,波士顿动力就显得多少有些鸡肋。

所以这次出售,我们认为并不会是“完全的、彻底的”,这是一次“相对”的出售,把那些和军事相关的专利、技术出售给下家,但自己保留和消费级机器人相关的核心财产。对于Alphabet来说,这也能让机器人部门的业务更加聚焦。

 

5.聚焦:与其做消费机器人,不如做无人车

消费级机器人在过去几年的投资和研发后,并没有表现的如同预期的火爆。

在这块市场还有一些底层的技术没有突破。自然语言理解、语音识别、图像识别,以及其他一些相关的技术,虽然每一年都有突破,但并没有达到“大规模产业化”的临界点。就拿Gartner的报告来说,这里面的很多技术还有5到10年的等待期。

对于Alphabet这种体量的公司而言,消费机器人现在并不是好的时机。但你如果看Alphabet最近的战略,他们在机器人方面的布局,我相信就是无人驾驶汽车。

Alphabet对无人驾驶汽车的尝试非常感兴趣。无人驾驶汽车有非常明确的战略,即便现在并不赚钱,它也有很好的商业模式。它背后的市场规模,看起来也要比服务机器人大。

考虑到美国在法律上,已经把无人车认可为和“人类司机”一样的角色,我们可以预期它会在未来的5到10年,逐步进入到主流的消费级产品中。

所以我预计,Alphabet正在重整业务,把时机不对、而且影响团队合作的公司出售,有利于把焦点放在真正重要的业务上。

 

6.不作恶的延伸:不吓人

Google曾经的公司口号是:不作恶。

相比其他的互联网公司,Google以及现在的Alphabet的确做得非常好。而根据Google的一个内部工程师的说法,集团投资一项业务,除了相信这项技术最终会走向一个大市场之外,也相信这对人类的总体福祉有所帮助。

那么波士顿动力公司呢?

在波士顿动力发布了Atlas视频后,一份Google的内部信被公开到论坛,Google公关总监、GoogleX发言人Courtney Hohne在邮件中写道:““科技媒体当然对此非常激动,但我们也看到一些负面的评论,说这种产品比较吓人,准备接手人类的工作。”

这份邮件先是在内部发送,然后被公开到论坛中,所有Google员工都看到,现在所有的读者也都能看到。

Hohne要求她的同事不要让GoogleX和这个视频扯上关系,也不想让媒体讨论波士顿动力机器人在Alphabet的地位。

Atlas机器人的确让人心生恐惧。就连远在太平洋另一端的中国,我身边还有朋友害怕它会远洋过来,侵入到他的生活。

 

7.不想和军方扯上关系

基本上任何一个有全球业务的公司,都不想有过多的军方色彩,这会影响它在全球的扩张和布局。

而波士顿动力机器人,最早就是美国军方资助的项目。到目前为止,波士顿动力机器人依然还有军方的合同。

波士顿动力机器人为美国军方生产了很多种军队机器人。当年设计的大狗,曾被寄希望于成为未来战场的利器。从2010年开始,军方和波士顿合作研发的项目已经花费了4200万美元。

波士顿动力的很多机器人,虽然没有明确的军事用途,但是它们的特性非常适合军用。考虑到它的出身和背景,即便Alphabet宣称不会用于军事,但并不会有多少人相信。

就像:如果你是中国政府高层官员,当Alphabet在中国开展业务的时候,不会担心他成为美国军方的合作伙伴吗?

 

总结

回头看Alphabet和Google的表现,我们发现他们的投入总是长期取向的,无论是在内部研发还是外部并购。对于出售波士顿动力机器人公司而言,这是一次业务重组的过程。

可以预计,Alphabet会保留波士顿动力公司和Alphabet长期发展匹配的专利、技术和核心人员,把不那么相关的业务出售,同时把机器人部门的重心都放到无人驾驶汽车中。

但这不是对消费级机器人市场的否定,只不过Alphabet会选择在合适的时机,组建和集团更为匹配的团队继续努力。

我们期待Alphabet的表现。

(0)
Loading收藏(0)

本文由 老D博客 作者:老D 发表,转载请注明来源!

SS推荐

热评文章

发表评论

*